¿Realmente hay tantas neuronas en el cerebro humano como estrellas en la Vía Láctea?

Falso.
Durante mucho tiempo, los neurocientíficos decían que hay aproximadamente 100 billones de neuronas en el cerebro humano. De manera interesante, nadie había publicado alguna vez un artículo revisado por pares que sustentara tal cifra. Esta ha resultado más bien de una interpolación informal de otras medidas. Un estudio reciente de 2009 publicado por Azevedo y colegas dio con un estimado mucho más preciso. ¿Cuál fue su respuesta?

Hay aproximadamente 86 billones de neuronas en el cerebro humano. Por otro lado, los estimados más recientes para el número de estrellas en la Vía Láctea está en algún punto entre 200 y 400 billones. Aunque es una cifra cercana, el de neuronas en el cerebro no alcanza a las estrellas en la vía láctea.

Pero, ¿cómo lo supieron o llegaron a estimarlo?

Los científicos utilizaron un método que implica disolver las membranas celulares en el cerebro y crear una mezcla homogénea de la sopa completa. El núcleo de estas células está marcado utilizando diferentes tinciones para diferenciar las neuronas de la glía, permitiendo contar el número de núcleos celulares que le pertenecen a las neuronas (como oposición a otras células en el cerebro tales como la glía), y luego escalándolo para tener el número general. La gran ventaja de este método es que a diferencia de contar el número de neuronas en una parte del cerebro y luego extrapolarlo desde allí, supera el problema de que diferentes regiones cerebrales pueden tener más o menos neuronas densamente empacadas.

Y aquí tienes: Este es el estimado más plausible. Pero, como podrás notar, los investigadores aún han tenido que utilizar el método de extrapolación.

Referencias

• Texto traducido de Nature

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